Les drones montrent la fracture de la calotte glaciaire du Groenland en temps réel

Des scientifiques ont déclaré lundi qu'ils avaient utilisé un drone pour observer la fracture rapide et le drainage d'un lac sur la calotte glaciaire du Groenland, un phénomène qui pourrait devenir plus fréquent en raison du changement climatique.

La couche de glace a une épaisseur d'environ un kilomètre et, en été, il est normal qu'une partie de la surface fonde et forme des milliers de lacs.

En quelques heures, de nombreux lacs coulent, créant de vastes ouvertures à la base de la glace, pouvant atteindre un kilomètre de profondeur. L'eau de fonte des eaux de surface continue de couler pendant le reste de la saison de fonte, créant certaines des plus grandes cascades du monde.

Ce processus était extrêmement difficile à observer personnellement, mais un groupe de glaciologues du Scott Polar Institute de l'Université de Cambridge ont eu la chance d'arriver à Store Glacier, dans le nord-ouest du Groenland, en juillet 2018.

Quelques jours après leur arrivée, en l'espace de cinq heures, deux tiers des lacs, soit environ 5 millions de litres d'eau, ont disparu de la surface à la suite d'une fracture.

La photographie aérienne prise par le drone avant et après montrait un ovale bleu foncé se rétrécissant en un cercle bleu plus petit, plus superficiel et plus clair.

Tom Chudley, co-premier auteur de l’étude parue dans les Actes de la National Academy of Sciences, a déclaré à l’AFP que "ce que les drones peuvent faire est de nous permettre de réaliser ce type de mesures de haute qualité dans des régions qui ne sont pas accès sécurisé pour les scientifiques sur le terrain. "

À l’aide du GPS intégré, l’équipe a pu géolocaliser et assembler des milliers de photos qui ont ensuite été utilisées pour créer des reconstitutions 3D détaillées de la surface de la calotte glaciaire.

Le soulèvement du glacier

Un glacier est une rivière de glace qui se déplace lentement sous son propre poids vers l'océan. Lorsqu'il atteint la mer, il se fragmente en iceberg, qui représente environ 40% de l'élévation du niveau de la mer au Groenland (le reste provient de la fonte des glaciers).

Store Glacier avance à une vitesse de 600 mètres par an. L'équipe, qui comprenait également des scientifiques des universités d'Aberystwyth et de Lancaster, a constaté que le drainage soudain du lac augmentait temporairement sa vitesse de deux à cinq mètres par jour.

L'eau tombant sous la glace a servi de lubrifiant.

Plus surprenant encore, ce lit d’eau a élevé la hauteur du glacier de 55 centimètres, a déclaré l’équipe. "Il s'agit d'un mile de glace surélevé d'un demi-mètre, vous pouvez donc imaginer le type de pression qui a été impliqué", a déclaré Chudley, étudiant au doctorat à Cambridge.

Le document de l'équipe décrit plus en détail la formation de ces vastes fractures, qui à leur tour créent des lits d'eau qui accélèrent le mouvement des glaciers. "À mesure que le changement climatique progresse au Groenland, nous voyons plus de lacs et nous les voyons s'agrandir et nous les voyons plus haut dans la partie plus froide de la calotte glaciaire, et nous pouvons voir que certains de ces lacs commencent à se vider", a-t-il déclaré. Chudley. "Nous sommes en train d'augmenter le nombre de lacs qui s'assèchent dans de nouveaux endroits que nous n'avions pas encore identifiés", a-t-il averti.

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